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RAC 1992: Sainz regala il titolo a Toyota e non solo

carlos sainz, toyota celica

La Toyota aveva due motivi per festeggiare al RAC 1992, dato che Sainz si era ripreso da un inizio di stagione senza mordente e aveva superato Auriol nella lotta al titolo. Il francese, che sarebbe passato alla Toyota nel 1993, deve essersi sentito piuttosto abbattuto, mentre anche la Lancia non aveva molto di cui sorridere, dato che Kankkunen aveva perso il suo secondo posto a favore di Vatanen.

A fine novembre, la rimozione dei cartelli stradali del Lombard RAC Rally a Chester segnò la fine di un’era. La gara sarebbe diventata semplicemente il RAC. Il RAC 1992. Lombard North Central è stato lo sponsor principale del più grande evento sportivo britannico per ben 19 anni, ma il rally del 1992 è stato l’ultimo evento con questa associazione, non a causa di una rottura dei rapporti ma semplicemente perché Lombard ha ritenuto che sia lo sponsor che il rally dovessero cercare nuovi legami. Non è stata affatto una decisione affrettata, poiché è stata dichiarata ancor prima dell’evento del 1991.

Per non trascurare questo aspetto va sottolineato che il legame di Lombard con il RAC Rally non è iniziato nel 1974 ma molti anni prima. Lombank Limited, come veniva chiamata allora la società, finanziava, ad esempio, la produzione del roadbook e lo presentava ai concorrenti in una cartella di plastica con chiusura a scatto, completa di numerose tasche di varie dimensioni per accettare altri documenti.

Un’altra caratteristica di Lombank era il borsone, e il RAC Rally è stato il primo evento al mondo a fornire ai concorrenti borse in cui trasportare i loro vari pezzi. Le borse Lombank nere divennero beni preziosi e prestigiosi, immediatamente riconoscibili ovunque viaggiassero i partecipanti al rally. Erano affari semplici ed economici, ma semplicemente trasportarne uno distingueva immediatamente il suo portatore dalla massa. Sia in Africa, in Lapponia, in Grecia o anche sui Colli del Rally di Monte Carlo, il possesso di una borsa Lombank suscitava immediato rispetto. Dopo esserci soffermati quindi, giustamente, sul legame tra Lombard e il RAC Rally, senza il quale l’evento forse non sarebbe sopravvissuto, passiamo all’evento del 1992 vero e proprio.

Squadre, auto ed equipaggi partecipanti

Non tutti sono d’accordo, ma è diventata una consuetudine “forzata” nei rally del Campionato del Mondo competere di giorno e riposarsi di notte. Il RAC ha seguito questo schema, l’evento è durato quattro giorni separati da tre soste notturne. Due di questi erano a Chester, dove il rally è iniziato e finito, e uno a Carlisle.

La prima tappa ha toccato parchi e circuiti in un tour delle Midlands, la seconda ha attraversato il Galles del Nord, la terza ha attraversato il Lake District e Kielder e la quarta, dopo la sosta notturna a Carlisle, ha toccato il sud-ovest della Scozia. Nessuna delle foreste dello Yorkshire è stata visitata dal rally quell’anno. Le 34 prove speciali (di cui una cancellata) rappresentavano 520 chilometri circa su un totale di poco più di 2000.

La ricognizione di tutte le prove speciali, foreste comprese, era consentita dal 1990, e così è stato anche nel 1992. È stato necessario rispettare orari e limiti di velocità rigorosamente controllati e i numerosi controlli su questi ultimi hanno portato a diffidare 28 automobilisti per superamento del limite, due dei quali multati di 50 sterline ciascuno per una seconda infrazione. Dei 157 equipaggi iscritti alla partenza, 76 hanno effettuato ricognizioni dell’intero percorso e altre 35 solo parti di esso.

Un concorrente, Bob Green di Burton-in-Kendal, non è riuscito a prendere la partenza poiché la sua Ford Sierra Cosworth 4×4 del Gruppo N è stata rubata da dietro una guest house di Chester dopo aver superato la procedura di controllo sabato. Successivamente è stata ritrovata abbandonata a Liverpool dopo essere stata utilizzata a Wigan.

Anche se molti equipaggi di servizio non sono andati a Chester se non dopo la prima tappa, preferendo occupare le posizioni del primo giorno, la città era comunque piena di gente del rally, e coloro che hanno trovato alberghi con parcheggio sono stati davvero fortunati, soprattutto se erano a pochi passi dalla sede del rally nel centro della città International Hotel.

Il rally ha attirato uno splendido gruppo di partenti, tra cui non meno di 15 piloti di serie A in rappresentanza di sei team ufficiali. Martini Racing ha portato tre Lancia Delta integrali per Kankkunen-Piironen, Auriol-Occelli e Aghini-Farnocchia.

Anche la Toyota aveva iscritto tre vetture, ma l’intenzione era di portarne solo due, i loro equipaggi dipendevano dal risultato del Rally di Catalogna. Gli equipaggi erano composti da Sainz-Moya e da Alen-Kivimaki, ma se Sainz non avesse segnato abbastanza punti in Spagna per mantenerlo in lizza per il titolo mondiale, il suo posto nella RAC sarebbe stato preso da Mats Jonsson.

Ford ha concesso un periodo di riposo al suo equipaggio francese per questo evento e ha portato a Chester due Sierra Cosworth 4×4 per Biasion-Siviero e Wilson-Thomas. È stata l’ultima apparizione in fabbrica della Sierra prima di essere sostituita dalla Escort Cosworth 4×4 a gennaio. Una terza vettura, iscritta privatamente, era guidata da Evans-Davies, mentre le 4×4 Cosworth del Gruppo N erano guidate da Capdevila-Rodriguez e McRae-Senior, questo particolare McRae era Alister, figlio di Jimmy e fratello di Colin. Un’altra Sierra Cosworth del Gruppo A era guidata dalla finlandese Eija Jurvanen che, con Marjo Berglund, doveva solo iniziare l’evento per assicurarsi la Coppa del Mondo femminile. I veterani del RAC Brookes-Wilson erano su un’altra Sierra Cosworth, scesi al numero 67!

Le principali speranze di Subaru erano riposte in Colin McRae che, con Malcolm Wilson della Ford, erano i due piloti più probabili a fare un’offerta per il premio speciale di fine sponsorizzazione di 100.000 sterline offerto da Lombard per il vincitore, a condizione che il vincitore o la vincitrice fosse britannica. Sono stati iscritti due Legacies, per McRae-Ringer e Vatanen-Berglund. Eklund-Johansson hanno portato un’altra Legacy dalla Svezia, iscritta da Clarion.

Il RAC è stato l’ultimo evento della Nissan, almeno per quell’anno. Due Sunny GTI-R erano iscritte per Makinen-Harjanne e Blomqvist-Mellander. Nissan Belgium ha inviato una versione del Gruppo N per de Mevius-Lux, contendenti al titolo mondiale del Gruppo N.

Due le Mitsubishi Galant VR-4 per Eriksson-Parmander e Lampi-Kuukkala, e un’altra finlandese per gli esponenti del Gruppo N Kytolehto-Silander. Skoda aveva due Favorit per Sibera-Gross e Berger-Miroslav, mentre altri tra le vetture a due ruote motrici erano Metcalfe-Grindrod (Opel Astra) e Burns-Reid (Peugeot 309 GTi). Proprio in fondo al campo, al numero 167, si trovava una Trabant 601 R guidata dall’equipaggio tedesco Kahlfuss/Friedmann.

juha kankkunen, lancia delta foto ryan gregg
Juha Kankkunen, Lancia Delta-foto Ryan Gregg

La domenica del RAC Rally 1992

La domenica si è presentata ancora più piovosa del sabato e la prospettiva era di prove decisamente scivolose sulle superfici miste asfalto e sterrato dei parchi e dei circuiti. In totale si trattava di appena una cinquantina di chilometri, quindi si poteva guadagnare molto poco guidando a tutto gas. D’altra parte, un piccolo errore poteva costare molto, per questo la maggior parte delle persone ha guidato con cautela il giorno dell’inaugurazione.

Oulton Park è stato utilizzato due volte (prima e nona) e quando i corridori sono tornati per la tappa finale c’erano molto fango e macerie anche sulle sezioni asfaltate della tappa. Evans ha trascorso due minuti in un fosso a Weston Park, Kankkunen ha colpito un palo a Sutton Park, mentre a Donington, dove si sono svolte due prove speciali, Makinen ha colpito un muro in retromarcia, rompendo la sospensione posteriore sinistra e fracassando i finestrini posteriori e sinistri. Alen è stato rallentato dalla rottura del collegamento del cambio che lo ha lasciato solo quarto.

Molte persone perdevano diversi secondi, ma McRae ne perse addirittura una dozzina quando colpì balle di paglia nella prima delle due fasi di Clumber. A Clumber, come a Donington, la tappa è stata utilizzata due volte in rapida successione, con le auto che hanno iniziato la seconda tra le auto che stavano iniziando la prima. Questa trovata non piacque a nessuno. Kankkunen, Eriksson e altri, durante i loro secondi giri, hanno raggiunto le vetture più lente ancora ai loro primi giri.

A Chatsworth, stretta e decisamente insidiosa, de Mevius ha perso 20 secondi quando il suo motore si è spento a causa dell’acqua, mentre il mezzo di Vatanen faceva un rumore pazzesco dopo la rottura del tubo di scappamento. Alla fine della giornata, appena 40 secondi dividevano il primo e il settimo, Sainz davanti a Biasion di 20 secondi. Colin McRae era altri 5 secondi dietro, seguito da vicino da Kankkunen, Wilson, Alen e Auriol.

La seconda tappa di gara

Questo era l’ordine di ripartenza per il secondo giorno perché la distanza della tappa del primo giorno era superiore al 10% della distanza totale della tappa che, secondo le regole FISA, consentiva agli organizzatori di ripartire in ordine di classifica, non in ordine numerico. In un lunedì altrettanto umido e oscuro, 145 auto hanno lasciato Chester dalle 5 del mattino in poi, dirette verso il Galles del Nord, dove le piste forestali erano fangose ​​e spesso coperte da pozze d’acqua. Questo è stato l’inizio del vero rally per quanto riguarda i concorrenti, ma molti di loro non si aspettavano che le condizioni fossero così scivolose come poi erano.

A Dyfnant, Wilson ha perso circa tre minuti quando un semialbero anteriore si è rotto, danneggiando sia il turbocompressore che il differenziale centrale. Di conseguenza è sceso dal quinto al quattordicesimo posto. Sullo stesso palco, Metcalfe ha fatto rotolare la sua Astra ma ha continuato dopo essere stato raddrizzato dagli spettatori.

Makinen ha riportato una foratura posteriore sinistra nella foresta di Myherin, come aveva fatto a Dyfnant, e il rally di Kytolehto si è concluso a Myherin quando la sua sospensione è crollata. De Mevius ha danneggiato la carrozzeria posteriore sinistra contro un muro e Alister McRae ha perso il paraurti posteriore.

Biasion ha perso tempo nella foresta di Hafren quando il suo turbocompressore ha smesso di funzionare, mentre anche Vatanen aveva bisogno di una nuova turbina.

Dopo la consueta sosta di servizio in un’affollata Machynlleth sono arrivate le tappe a Pantperthog, Dyfi e Gartheiniog, dove Colin McRae è partito alla carica per prendere il comando. Più tardi ha urtato un sasso che gli ha danneggiato lo sterzo, ma questo non è stato un grosso problema e ha comunque mantenuto il comando a Chester, anche se a soli due secondi da Sainz.

Alen aveva avuto bisogno due volte di una nuova pedaliera, Blomqvist aveva perso la cinghia di trasmissione della pompa del servosterzo e Wilson aveva perso circa 20 secondi quando aveva superato un incrocio. Evans, questa volta riuscito a passare letteralmente davanti alla porta di casa vicino a Machynlleth, ha avuto la sfortuna a Clocaenog, l’ultima tappa della giornata, di colpire molto forte una roccia, causando gravi danni frontali. Ha lottato fino alla fine della tappa ma ha rinunciato a provare ad andare oltre e si è ritirato.

Per tutta la giornata si sono formate enormi code di traffico, ma erano prevedibili, visto che il maltempo non ha mai scoraggiato gli spettatori in Galles. Alcune prove speciali erano così bagnate che un pilota dopo l’altro ha dovuto asciugare i propri impianti elettrici prima di poter riavviare i motori. Una migliore impermeabilizzazione avrebbe potuto evitarlo. Anche le lunghe antenne radio creavano problemi spostandosi indietro e rompendo gli schermi posteriori. Per questo motivo, un’auto ha avuto bisogno della sostituzione del lunotto posteriore due volte. L’uso di antenne più corte, a quarto d’onda, risolverebbe il problema.

Dietro McRae e Sainz, Auriol era risalito al terzo posto, seguito da Kankkunen, ma entrambi avevano trovato molto difficile impressionare Sainz. Quest’ultimo non era preoccupato per McRae e sarebbe stato felice che vincesse lui le 100.000 sterline di Lombard. La sua preoccupazione principale era stare davanti ad Auriol e Kankkunen per vincere il titolo mondiale. Alen era quinto, seguito da Vatanen, Biasion e Wilson. Dopo questo secondo giorno i distacchi erano generalmente maggiori e più di quattro minuti separavano il primo dall’ottavo posto.

La terza tappa con 126 auto

Il terzo giorno ha portato le 126 vetture rimanenti prima a Grizedale, dove McRae aveva infranto le sue speranze di una vittoria casalinga. Nel tratto stradale che porta alla prima tappa la sua vettura è stata investita da un’auto non concorrente che sorpassava in senso contrario. Il danno sembrava piccolo in quel momento, ma una volta entrato nelle due PS adiacenti del Grizedale, tra le quali non era consentito il servizio, ha subito una foratura, ha perso i freni anteriori e ha avuto problemi alla trasmissione. Ha perso quasi quattro minuti ed è sceso al settimo posto.

Un altro ad abbandonare qui è stato Capdevila, che si è fermato con un differenziale grippato. Alister McRae era ancora in testa al Gruppo N, ma de Mevius ora aveva buone possibilità di conquistare il titolo mondiale in quella categoria.

Tra il contingente a due ruote motrici, la Peugeot di Burns ha perso una ruota anteriore quando i suoi prigionieri si sono rotti. Uscì su tre ruote e fece sostituire tutto ma, sorprendentemente, la stessa cosa accadde a Pundershaw verso la fine della giornata. Questa volta non c’è stato nulla da fare e Metcalfe si è trovato praticamente incontrastato tra i piloti non 4WD.

Un ritardo a Kershope dovuto all’intervento di un’ambulanza per portare fuori uno spettatore svenuto ha provocato una coda di auto in fila alla partenza. Quando si è fatto tardi e la luce ha cominciato a svanire, molti conducenti si sono preoccupati perché non avevano montato le luci ausiliarie. È stato stabilito un contatto con il quartier generale del Rally e, per motivi di sicurezza, la tappa è stata annullata. Molti degli spettatori delusi e arrabbiati si sono recati a Shepherdshield dove hanno bloccato la strada, ma quando i funzionari hanno spiegato che ciò avrebbe solo comportato un’altra cancellazione, si sono dispersi. Per inciso, chiunque avrebbe inviato una ricevuta del parcheggio Kershope al RAC MSA avrebbe ricevuto il rimborso della tariffa del parcheggio.

Al riordino di Newcastleton, Auriol si fece cambiare il turbocompressore, ma nella prova Wauchope che seguì sentì che il suo motore non funzionava ancora come avrebbe dovuto. Una speciale dopo, Broomylinn, il motore della Lancia cedette completamente e l’uomo che vinse sei gare del Campionato del Mondo nel 1992 perse tutte le sue possibilità di essere il primo francese a conquistare il titolo.

A Pundershaw Blomqvist uscì di strada, si schiantò contro un albero e si ritirò, mentre Biasion danneggiò la sospensione posteriore. Wilson ha anche perso molto tempo quando è uscito di strada e ha causato gravi danni alla parte anteriore sinistra, arrivando poi al traguardo su tre ruote. Seguì un intervento di manutenzione completo, ma il tutto equivaleva alla perdita di quasi sette minuti.

Per ironia della sorte, essendosi ritirato il suo rivale a due ruote motrici in seguito alla perdita di una ruota, Metcalfe si fermò a Pundershaw per lo stesso motivo. C’era poco spazio per passare e, anche se de Mevius riusciva a infilarsi, Eklund non ce l’avrebbe fatta, lanciando la sua Subaru in un fosso, bloccando così per un po’ tutta la strada.

Alla fine, Metcalfe riuscì a lottare e salì effettivamente a Carlisle, ma non ripartì il giorno successivo, lasciando l’onore di condurre le vetture a due ruote motrici in Siberia con la sua Skoda. A Carlisle, Sainz aveva solo Kankkunen a sfidarlo per il titolo, e il divario tra loro era di solo 1 minuto e 16 secondi, certamente non abbastanza per sentirsi sicuri. Al mattino, la lotta sarebbe senza dubbio ripresa.

Dietro Kankkunen, Vatanen era ad 1m 35s dietro, seguito a 1m 6s da Alen. Biasion era a soli sei secondi di distanza, al quinto posto, ma temeva di essere superato da Colin McRae che aveva chiuso a soli sei secondi dietro di lui. Al settimo posto c’era Eriksson, con più di sei minuti di ritardo.

In Scozia lo spettacolo migliore tra i 103 sopravvissuti sarebbe stato quello di Sainz e Kankkunen, ma non durò a lungo. A Dalbeattie, la prima PS della giornata, Kankkunen ha centrato in peno una buca piena di fango e il suo parabrezza è stato immediatamente oscurato. Prima che l’interruttore del tergicristalli potesse essere premuto, l’auto è uscita di strada e ha colpito una roccia, danneggiando gravemente la sospensione anteriore destra. Quando il finlandese è riuscito a rientrare in strada erano stati persi tre minuti, lasciando a Sainz un margine tale che poteva poi permettersi di allentare leggermente per evitare rischi. Quella fu davvero la fine della battaglia per il comando.

Biasion ha perso tempo con una sospensione rotta, ma Colin McRae non ha potuto approfittarne perché ha danneggiato anche lui la sospensione anteriore finendo in un fosso e perdendo quasi cinque minuti.

Le forature sembravano essere più diffuse in Scozia che ovunque, anche a Kielder, e il già considerevole numero di gomme forate da Makinen era aumentato a tre, il primo avvenuto a Glengap. Fu qui che l’alternatore di Wilson smise di caricarsi e dovette essere cambiato. Una prova speciale dopo, vicino a Loch Deny, ha colpito una pietra, forando la gomma posteriore destra e rompendo l’ammortizzatore. Le sue disgrazie non erano finite, perché in seguito ebbe un problema al turbocompressore. L’interfono di Lampi smise di funzionare e Alister McRae si unì alla lunga lista di coloro che avevano forato.

A Newton Stewart, dove era prevista una sosta di riordino di 30 minuti, Vatanen si divertì un po’ entrando in un albergo vicino al controllo, consultando il suo orologio e chiedendo educatamente all’addetto alla reception: “Posso avere una stanza per diciassette minuti, per favore?”. Quella era quasi la fine.

L’ultima prova speciale

L’ultima PS era stata nella Foresta di Ae, dove il percorso aveva superato la Gubhill Farm ma non aveva aggirato il famoso tornante fiancheggiato da muretti che in passato aveva attirato tanti fotografi. Dopodiché, c’è stato un lungo viaggio in autostrada per tornare a Chester per i festeggiamenti.

La Toyota aveva due motivi per festeggiare, dato che Sainz si era ripreso da un inizio di stagione senza mordente e aveva superato Auriol nella lotta al titolo. Il francese, che sarebbe passato alla Toyota nel 1993, deve essersi sentito piuttosto abbattuto, mentre anche la Lancia non aveva molto di cui sorridere, dato che Kankkunen aveva perso il suo secondo posto a favore di Vatanen.

Anche se il personale della Prodrive e della Subaru era rimasto deluso dall’incidente di McRae, è stato comunque molto contento della sua prestazione. Il secondo posto di Vatanen ha fatto molto felice la squadra. In casa Nissan, Makinen sarebbe stato senza dubbio più meritevole di quell’anonimo ottavo posto se non fosse stato per le forature, ma tutti erano felicissimi della conquista del titolo Mondiale del Gruppo N da parte di De Mevius.